Unfinished Business / Onafgemaakte zaken

07/03/2016 (Sunday) – Unfinished Business

Trust me, I would rather be dancing samba down the streets of Rio at Carnival time, while working on my bossa nova musical. When I originally applied for a Stevens fellowship, I thought I could do it all: have a fun project in Brazil to keep my inner artist-dancer-writer happy while sipping caipirinhas in Rio, then jet off to Europe where I could round out my year of travel by doing a little research on my mom and her family during WWII.

Little did I know that in the years since the fellowship first came into being, it had gone from a three-year round-the-world travel extravaganza (the funders’ original plan) to a solitary year of travel to its current state of several months of tightly focused travel and research for a few lucky fellows.

Mind you, I am not complaining. While this fellowship may not offer me the ultimate “trip of a lifetime,” where I get to go everywhere my little heart desires, all expenses paid, it is still an amazingly generous travel grant that allows me to travel outside my comfort zone, in at least two locales where I do not know the language, and see what I can learn (and answer) about questions that have haunted me for most of my life.

This is the project and the work in front of me: figuring out my mother’s history as a Dutch teen in her hometown of Rotterdam during WWII, the Jewish part of her heritage hidden by her father’s and his family’s Christian religion.

What I know about my mother can fit into one or two paragraphs that include the most basic of biographical information: where she was born, her birthdate, her parents’ and siblings’s names (including the two that died in infancy and always seem to get forgotten), her wedding date (if not the actual wedding location), and her death and burial. I know most of the various jobs she held to help support the family and the fact that she went back to school, not just once but twice, to get her Bachelor’s degree and then a Master’s degree for good measure to help get salary raises in her last career as a social worker.

But I don’t know her favorite color, or the name of her best friend in grammar school, or what subject she liked best or least in school. Nor do I know how she felt about learning German and English, or how her family survived the Nazi Occupation or avoided deportation to the death camps despite Jewish blood in her mother’s line. Or why her first marriage—surprise, surprise (I didn’t learn about this plot twist until I was in college)—was to an American serviceman from somewhere in the Midwestern heartland.

What I do have is rumor and conjecture about her life during WWII. She most likely dated a young German soldier, but did she do this out of genuine interest in this young man or out of what benefits he could offer to her and her family—perhaps a few more points for food on their ration cards during the Hunger Winter of 1944? Was she really sentenced to a work camp, and for what offense? Did she actually mention her part-Jewish heritage in the camp or to the German soldier? And most emotionally painful to me, did her father truly shave her head to mark her as a collaborator at the end of the war?

One of the facts of our family life was that we never talked about things that mattered emotionally, nor did we ask questions. So it took me quite some time to start to wonder and to start asking my mother questions about her life. I had been a successful technical writer in the computer industry. If I could get recalcitrant, time-strapped software programmers to divulge all, what were the odds that I couldn’t get my mother to speak about her past? And, yet, I could not and she would not.

#########

In Nederlands

 

2016/07/03 (zondag)

Onafgemaakte zaken

Geloof me, ik zou liever dansen samba door de straten van Rio met carnaval, terwijl het werken aan mijn bossa nova musical. Toen ik oorspronkelijk aangevraagd voor een Stevens fellowship, ik dacht dat ik kon doen het allemaal: een leuk project in Brazilië om mijn innerlijke kunstenaar-dancer-writer tevreden te houden terwijl u geniet van caipirinha’s in Rio, dan straal af naar Europa, waar ik kon ronden mijn jaar van reizen door het doen van een klein onderzoek op mijn moeder en haar familie tijdens de Tweede Wereldoorlog.

Weinig wist ik dat in de jaren sinds de beurs voor het eerst ontstond, was het van een driejarige rond-de-wereld reizen extravaganza (oorspronkelijke plan van de financiers “) gegaan naar een eenzame jaar van reizen naar de huidige staat van de verschillende maanden van strak gericht reizen en onderzoek voor een paar gelukkige fellows.

Let wel, ik ben niet klagen. Hoewel deze gemeenschap me niet de ultieme “reis van uw leven,” waar ik krijg om overal mee naartoe mijn kleine hartje begeert kunnen aanbieden, alle kosten betaald, is het nog steeds een ongelooflijk genereus reisbeurs die me in staat stelt om te reizen buiten mijn comfort zone, in ten minste twee plekken waar ik de taal niet kennen, en zien wat ik kan leren (en antwoorden) over de vragen die me hebben achtervolgd het grootste deel van mijn leven.

Dit is het project en het werk voor me: het uitzoeken van de geschiedenis van mijn moeder als een Nederlandse tiener in haar geboortestad Rotterdam tijdens de Tweede Wereldoorlog, het Joodse deel van haar erfenis verborgen door christelijke religie van haar vader en zijn familie.

Wat ik weet over mijn moeder kan passen in een of twee alinea’s die de meest elementaire biografische informatie bevatten: waar ze werd geboren, haar geboortedatum, lijken haar ouders en broers en zussen van de namen (waaronder de twee die stierven in de kinderschoenen en altijd om zich te vergeten ), haar huwelijksdatum (zo niet de werkelijke trouwlocatie), en haar dood en begrafenis. Ik weet dat de meeste van de verschillende banen hield ze te helpen ondersteunen het gezin en het feit dat ze ging terug naar school, niet een keer, maar twee keer, om haar bachelor diploma te halen en vervolgens een Master’s degree voor een goede maatregel om hulp te krijgen salarisverhogingen in haar laatste carrière als een maatschappelijk werker.

Maar ik weet niet haar favoriete kleur, of de naam van haar beste vriendin in de grammatica school, of welk onderwerp ze vond het best of minst op school. Evenmin weet ik hoe ze zich voelde over het leren van Engels en Duits, of hoe haar gezin overleefden de nazi-bezetting of vermeden deportatie naar de vernietigingskampen ondanks joods bloed in de lijn van haar moeder. Of waarom haar eerste huwelijk-surprise, surprise (ik heb niet te leren over deze plot twist, totdat ik op de universiteit) -was aan een Amerikaanse militair van ergens in het Midwesten Heartland.

Wat ik wel heb is geruchten en vermoedens over haar leven tijdens de Tweede Wereldoorlog. Ze meest waarschijnlijk gedateerd een jonge Duitse soldaat, maar deed ze dit doen uit oprechte interesse in deze jonge man of van wat hij voordelen zou bieden aan haar en haar familie, misschien nog een paar punten naar voedsel op hun rantsoen kaarten tijdens de Hongerwinter winter van 1944? Was ze echt veroordeeld tot een werkkamp, en voor welk strafbaar feit? Heeft ze eigenlijk noemen haar part-joodse erfgoed in het kamp of aan de Duitse soldaat? En de meeste emotioneel pijnlijk voor mij, had haar vader echt scheert haar hoofd om haar te markeren als een medewerker aan het einde van de oorlog?

Een van de feiten van ons gezinsleven was dat we nooit gesproken over dingen die emotioneel telde, noch heb we vragen te stellen. Dus het kostte me heel wat tijd om te beginnen af te vragen en om te beginnen met het stellen van mijn moeder vragen over haar leven. Ik had een succesvolle technische schrijver in de computer industrie. Als ik kon krijgen recalcitrant, in de tijd vastgebonden software programmeurs om alle onthullen, wat waren de kansen dat ik niet kon krijgen mijn moeder over haar verleden te spreken? En toch, ik kon het niet en zij niet.

Copyright © 2016 Jill Zwaneveld. All rights reserved.